O medronheiro era já referenciado pelos romanos que o terão denominado Arbutus unedo. Virgílio, apelidava esta pequena árvore, muito frequente em Itália, de arbustus. Plínio e os seus contemporâneos romanos designavam-na por unedo, de unum edo, que significa comer um só, talvez devido à sensação de embriaguez que provocava comer muitos frutos. Tal sucedia sobretudo se estes já estivessem em processo de fermentação, como muitas vezes sucede.

De nome científico é Arbutus unedo L., pertence à família das ericáceas, onde se incluem as urzes, os mirtilos, os arandos, a urvaursina, entre outras. Em Portugal, é ainda conhecido como ervedeiro, ervedo, ervodo ou medronheiro comum. O medronheiro é um arbusto lenhoso muito comum em toda a região mediterrânica. Na realidade, pode considerar-se uma pequena árvore.

Nalguns locais, chega a atingir cerca de 10 metros de altura, sendo no entanto o seu porte médio de entre quatro a cinco metros. Existe em quase toda a Europa Meridional em terrenos áridos e siliciosos, em bosques e matas e é muito comum na Serra de Sintra e nas serras algarvias. Expandiu-se também para a Austrália, para África e para a Irlanda. Apresenta um tronco tortuoso, ereto, além de ramos avermelhados.

Destaca-se ainda pelas folhas persistentes, coriáceas e serrilhadas, flores campanuladas, brancas ou cor de rosa, que florescem anualmente entre outubro e fevereiro. Os frutos maduros são muito redondos e vermelhos, com saliências piramidais que se assemelham a morangos, daí os ingleses a conhecerem pelo nome de strawberry tree. Estes frutos colhem-se habitualmente no fim do outono.

A madeira fina desta árvore é muito apreciada no fabrico de objetos torneados, para embutidos e marcenaria, sendo fácil de trabalhar e polir. Além disso, a sua lenha é muito boa para aquecimento produzindo um excelente carvão. As suas vantagens não se ficam, todavia, por aqui. Também na medicina e na culinária, esta planta e este fruto têm vindo a ser usados desde há muito.

Composição

O medronho contém até 2,7 de arbutina, metuilarbutina e outras hidroquinonas (um princípio amargo) e taninos. A arbutina é antissética para o aparelho urinário. Esta árvore foi outrora muito popular devido aos bons resultados obtidos, nomeadamente no tratamento da sífilis, que afetou bastante os homens no século passado. Atualmente, ainda se utiliza para tratar infeções do aparelho urinário.

Este alimento tem uma ação bastante adstringente e antissética sobre as vias urinárias, tornando-se útil em casos de cistites e uterites, mas também para a limpeza do sangue e para o tratamento de diarreias e desinteria e para infeções da boca e da garganta, como defendem vários especialistas. Deve-se, aliás, gargarejar com uma infusão feita com as folhas frescas ou secas.

Pode utilizar as folhas, em infusão ou as raízes em decoção, deixando ferver cerca de dois minutos, seguidos de cinco minutos de infusão. Deve ser tomada entre as refeições ou ao deitar como depurativo. Os frutos têm sabor farináceo, ligeiramente agridoce, muito utilizado no fabrico de licores, e especialmente destilados na famosa aguardente de medronho, tão apreciada pelos especialistas.

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O medronho na culinária

Além do fabrico de licores e aguardente, os frutos vermelhos do medronho ficam excelentes em fondue de chocolate, compotas, azevias e outras iguarias que a criativa imaginação culinária queira. Para incentivar os produtos locais e dar um pouco mais de vida ao interior da Serra do Caldeirão, mais específicamente a São Bernabé, a Câmara Municipal de Almodôvar tem vindo a desenvolver o festival do medronho e do cogumelo, onde se dão a conhecer as várias iguarias locais fabricados com produtos da serra quase sempre ainda de uma forma antiga e artesanal que vai sobrevivendo apesar das várias entraves legislativas.

No jardim

O medronho é uma árvore bastante utilizada como decorativa, apesar de ser de crescimento lento. É muito resistente, tem um período de floração muito longo, as suas flores são muito apreciadas pelas abelhas que lhes retiram um pólen de excelente qualidade.

Receita de licor

Para um litro de aguardente, use 250 gramas de açúcar mascavado, 750 gramas de medronhos e um pouco de canela moída ou pau de canela. Misture tudo. Esta preparação deverá macerar durante 15 dias em lugar fresco e escuro.

Texto: Fernanda Botelho

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